"יש לקבוצה הזאת פוטנציאל גדול", גיל סלע. צילום: מגד גוזאני, מנהלת ליגת העל בכדורסל נשים

ליגת העל בכדורסל נשים נמצאת בימים אלה בעיצומה של פגרת משחקי הנבחרת, שסוגרת ארבעה מחזורים ראשונים ונותנת הזדמנות לעצור לרגע ולבחון את פתיחת העונה.

מאמן הפועל פ"ת, גיל סלע, לא בטוח אם היה קונה מאזן של 2:2 אחרי ארבעה מחזורים, כפי זה שהשיגה קבוצתו. הקבוצה פתחה בהפסד ביתי לבנות הרצליה (אחת משתי המושלמות היחידות בליגה), ואז גברה בחוץ על מכבי רעננה, הפתיעה בבית את אליצור רמלה עמוסת התקציב ובמשחק האחרון הפסידה בביתה לדאבליסטית מכבי אשדוד אחרי משחק צמוד. "יש לקבוצה הזאת פוטנציאל מאוד גדול", אמר המאמן, "פקששנו במחזור הראשון מול הרצליה, שניצחה אותנו בבית במשחק צמוד, למרות שמאז הן מפתיעות את הליגה ומנצחות בכל המשחקים. זה מעיד על משהו. רמלה, על הנייר, יותר טובות מאיתנו, אבל באנו עם תכנית משחק ברורה והצלחנו לעמוד בה ולכן גם ניצחנו. ההפסד לאשדוד נעוץ בפתיחה שלנו. עלינו בשאננות אחרי ההצלחה מול רמלה והתפקיד שלי היה להוריד אותן לקרקע. אם לנצח את אשדוד, זה רק עכשיו".

"פלייאוף עליון היא מטרה ריאלית", שחקניות הפועל פ"ת והצוות המקצועי אחרי הניצחון על רמלה.

חלק לא מבוטל בהצלחה היחסית של הקבוצה נעוץ בשילובן המהיר של שתי השחקניות הזרות החדשות של הקבוצה, קאדיג'ה קייב ומוניק ריד, שהצטרפו לאלכסיס פיטרסון שנשארה לעונה שנייה. כשחתמו השתיים בקבוצה, היו בענף מי שתהו על הבאתן של מי שלא שיחקו מעולם ב-WNBA ולא מגיעות מליגות בכירות באירופה. ביחס לעונה שעברה, אז הגיעה לקבוצה בריטני סייקס, מהשחקניות הטובות בעולם, נראה היה שמדובר בירידה. קייב (20.8 נק' ו-8.8 ריב') וריד (19.8 נק', 9.8 ריב' ו-4.3 אסיסטים) מוכיחות כי התהיות היו מוטעות. "הן ממש לא היו אלמוניות עבורי ועבר ב-WNBA לא מעניין אותי", הכריז סלע, "זה לא הקריטריון היחיד. מוניק שיחקה בליגות טובות באירופה, היא מאוד מנוסה וזה ניכר בה. היא משחקת עבור הקבוצה, יש לה יכולות למסור והיא מפתיעה אותי באיכפתיות והרצון שהיא מפגינה, שלא כל זרה מציגה. קייב שיחקה באחד הקולג'ים הבכירים בארה"ב, ביילור, היא שחקנית נשמה, עם מוסר עבודה גבוה, שמוכיחה את עצמה ויכולה להיות גם יותר טובה. שתיהן מאוד קבוצתיות והחיבור האנושי בין השחקניות נראה טוב. ברגע שזרות עובדות קשה, זה משפיע על כולן. זה שבענף מסתנוורים רק משחקניות שהגיעו מה-WNBA, או מזרות שהוכיחו עצמן בארץ, זה משהו אחר. לא בעיה שלי. זאת לא חוכמה גדולה בעיניי".

"מוסר עבודה גבוה". קייב. צילום: ארז גבאי

מהצד השני, הישראליות עדיין מתקשרות לבוא לידי ביטוי, לפחות מבחינת מספרים. רק שהד עבוד, שקלעה 15 נק' מול רמלה השיגה מאזן דו ספרתי.

"נכון. זה לא פשוט. אני צריך למצוא את הדרך, בשיתוף השחקניות, להביא אותן יותר לידי ביטוי, גם הגנתית, אבל בעיקר התקפית. בלעדיהן, לא נוכל לנצח משחקים לאורך זמן".

"מפתיעה באיכפתיות". מוניק ריד. צילום: ארז גבאי

בעוד שבוע בדיוק (שני) תשוב הליגה לפעילות, כשהפועל תתארח אצל סוגרת הטבלה, בני יהודה, שעדיין לא ניצחה העונה. בעונה שעברה נפגשו הקבוצות במחזור השישי, כשבני יהודה הייתה עם אפס ניצחונות ואת הראשון השיגה בפ"ת. בשורותיה, אגב, מככבת ג'ני סימס, שהחליפה בעונה שעברה את סייקס בהפועל פ"ת. "האופי שלנו ייבחן ב-3,4 המשחקים הקרובים", אמר סלע, "אנחנו צריכים להיות טובים יותר בהגנה ולשמור יותר טוב, אם נרצה להמשיך ולהשתדרג. אני תמיד אומר לשחקניות, בליגה הזאת קבוצות חוזרות מהפגרה אחרות לגמרי, כי כמעט ואין הגבלה על השינויים שהן יכולות לעשות. זה מרגיז וחוזר על עצמו גם בינואר, לקראת הפלייאוף".

תוכלו לשחזר את ההישג מהעונה שעברה ולהעפיל שוב לפלייאוף העליון?

"עדיין אי אפשר לדעת, כי הקבוצות עוד יעשו הרבה שינויים, אבל פלייאוף זאת המטרה שלנו ואני מאמין שהיא ריאלית".