אופק מלכה, שוב בכחול. לא רוצה שילדים יפזלו למכבי והפועל ת"א. צילום: באדיבות האגודה

קבוצת הכדורסל של מכבי פ"ת, המשחקת בליגה הארצית, השיבה לאחרונה לשורותיה את השחקן הכי בולט שצמח במחלקת הנוער של המועדון בשנים האחרונות – הגארד אופק מלכה (23, 1.80). השחקן, שהחל לשחק במועדון כשהיה תלמיד בכיתה ג' והגיע עד לקבוצה הבוגרת, עבר בהמשך להפועל כפ"ס מהלאומית ושיחק גם באליצור יבנה (איתה עלה מהארצית לליגת המשנה) ובעונה שעברה שיחק בהוד השרון, גם היא מהלאומית. "המהלך של החזרה למכבי התבשל אצלי לאורך העונה האחרונה", סיפר מלכה, "הייתה לי עונה לא טובה בהוד השרון. הגעתי לקבוצה כשחקן חמישייה, אחרי עונה טובה ביבנה, אבל הדברים לא התחברו לי שם. כבר התקדמתי משם. מאוד רציתי לחזור הביתה ואני שמח שהעניין יצא לפועל".

מדוע החלטת לרדת לארצית?

"חיפשתי מקום להראות בו את יכולותיי. היו לי עוד כמה אופציות, עם הצעות כספיות נדיבות, אבל בחרתי לחזור למכבי. יהיו מי שיחשבו שחזרתי כדי להעביר את הזמן, כדי להשקיע את עצמי בדברים אחרים פרט לכדורסל, אבל זאת לא המציאות. אמשיך לעבוד קשה מאוד כדי להתקדם ולהשתפר. חזרתי למכבי פ"ת כדי להרים את כל האגודה הזאת. המטרה שלי היא לחזור עם מכבי פ"ת ללאומית. אם לא בעונה הקרובה – אז בזאת שאחריה".

נוסף להיותו שחקן במועדון, מלכה גם מאמן בבית הספר לכדורסל, משמש מעין מנטור לכדורסלנים צעירים במחלקה והוריהם, שמרימים מדי פעם טלפון ומבקשים טיפ של אלופים והוא גם ייסד פרויקט של מצוינות בכדורסל לתלמידי ג'-ד' בצוותא עם שחקן מכבי בעונה שעברה, מתן כהן. מלכה משוכנע כי עיר הכדורגל שנקראת פ"ת, יכולה להפוך גם לעיר כדורסל. "אני רואה את העבודה הנהדרת שעושים במחלקת הנוער של מכבי ואין לי ספק שמתישהו זה צריך לקרות", הוא מצהיר, "כשיהיה קשר בין המחלקה לבין קבוצה בליגה הלאומית וזה בהחלט ריאלי לעיר בגודל הזה, דברים ישתנו פה. אפשר להפוך את המקום הזה לחממה. אם לא הייתי מאמין שזה אפשרי ,לא הייתי מגיע לפה. המטרה היא ששחקנים שגדלים במועדון יראו שאפשר לפתח פה קריירה מקצוענית  ולא יתחילו לפזול למקומות כמו מכבי והפועל ת"א ברגע שהם מגיעים לגיל נוער. עם קבוצה בלאומית זה בהחלט אופק אפשרי".

מכוון גבוה. אבי קצנברג. צילום: גיל לרנר

העונה יחול שינוי בשיטת המשחקים בליגה הארצית, ביוזמתו של מאמן הקבוצה, אבי קצנברג. שמונה הראשונות יעפילו למשחקי הפלייאוף שיערכו בשיטת הטוב משלוש עד לסדרת הגמר שהמנצחת בה תעפיל ללאומית. כדי להיאבק על הכרטיס הזה, צירפה כבר מכבי מספר שחקנים לצד מלכה: גל כוהנר (1.91, 25), גארד, שמאמנו החדש סיפר כי הוא "קלעי ואתלט", ששיחק בעונה האחרונה בבאר טוביה מליגה א', אבל צמח ושיחק במכבי ראשל"צ. ואם שם המשפחה שלו נשמע לכם מוכר, הרי זה משום שהוא אחיה הצעיר של מלכת היופי במיל. לירן כוהנר.

עוד הצטרפו הפורוורד אלכס וינוקור והגארד בן שוהם, שעלו בעונה החולפת ללאומית כשחקני הפועל חבל מודיעין. תום ולסנקו, אופק לוי וגל צלניק ימשיכו לעונה נוספת. "אנחנו מחפשים עוד שני שחקנים – גארד וגבוה", אמר קצנברג, "הרצון הוא לכוון לחלק העליון של הטבלה. בשל ביטול החוק הרוסי בליגת העל, הרבה שחקנים יירדו לשחק בלאומית ומשם ירדו לארצית, כך שתהיה ליגה מעניינת, עם הרבה איכות, שתישאר צמודה ומותחת עד הסוף".